堪稱「史上最強不死生物 水熊蟲 tardigrade」,科學家在2007年發現唯一一種可在太空真空環境中生存的動物-「水熊蟲」。(圖/擷取自網路)

史上「最強不死生物」水熊蟲 搭乘奮進號成為另類太空員

堪稱「史上最強不死生物」,「水熊蟲」(water bear)於2007年被科學家發現,為第一起可在太空真空環境中生存的生物,除了可在零下、真空的環境存活,也不畏懼強烈的太陽風以及輻射。這最強不死生物16日搭乘美國太空梭「奮進號」(Endeavour)前往太空,成為一名另類的「太空員」。

BBC報導,「奮進號」(Endeavour)16日從佛羅里達州的甘迺迪太空中心(Kennedy Space Center)發射升空,計畫運送一具先進物理實驗儀器到國際太空站。而水熊蟲這次的任務就是要幫助科學家了解,這種最強不死生物是如何有如此強韌的生命力。

不死生物 水熊蟲 tardigrade有6足,因身材與熊類似而有此名。

事實上,水熊蟲的大小不超過一微米(0.000001公尺),是一種無脊椎的緩步動物(tardigrade),身體有6條腿,體形和熊有點像,因為太小,所以要用顯微鏡才能看的清楚。可在海水、淡水以及陸地上看到它的蹤跡。

在這次奮進號的計畫中,研究人員預計進行7個實驗來調查太空旅行對水熊蟲的影響,調查牠們的細胞是如何在極端的環境中維持生命。

不死生物 水熊蟲 tardigrade生命力相當堅韌,輻射、真空、低溫都不怕

基因研究發現水熊蟲起源於淡水的環境中,隨後開始往陸地發展,多出沒在潮溼的地方,如:土壤、青苔、落葉,而水熊蟲厲害的地方在於牠們能夠「因地制宜」。

報導指出,像水熊蟲的緩步動物出現在世界各地,無論城市還是鄉下,從北極到南極,從高山到沙漠都有牠們的蹤跡。

在陸地的環境上,水熊蟲需要極少的水份來維持生命機能,若是沒有任何水份,環境不適合生存時,水熊蟲也可以進入進入休眠模式,像是在裝死一樣,此稱為「隱生現象」(cryptobiosis)。在此情況下,水熊蟲能夠承受極度乾燥以及極度低溫的環境。

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